La soledad que suelen experimentar las personas mayores en nuestra sociedad tiene un efecto negativo en su salud física, según investigadores de la Amsterdam UMC y la Universidad de Glasgow. Emiel Hoogendijk, epidemiólogo de Amsterdam Public Health, analizó los resultados de investigaciones de más de 130 estudios y descubrió que la soledad provoca un aumento de la fragilidad física, lo que a su vez aumenta el riesgo de resultados adversos para la salud como depresión, caídas y deterioro cognitivo. Estos resultados se publicaron en The Lancet Healthy Longevity.

Dirigidos por Peter Hanlon, investigador clínico de la Universidad de Glasgow, junto con investigadores de la UMC de Ámsterdam, Canadá, Australia y Suecia, los investigadores analizaron la relación entre el funcionamiento social y la fragilidad física en adultos mayores. «La fragilidad se refiere a muchas formas diferentes de deterioro físico, como la pérdida de peso, la reducción de la velocidad al caminar y la disminución de la fuerza muscular. Todo esto puede afectar, por ejemplo, a la probabilidad de caerse», dice Hanlon.

Investigaciones anteriores ya han indicado que la fragilidad puede provocar una disminución del contacto social: «En algunos casos, la vulnerabilidad física también puede hacer que las personas pierdan contactos sociales o se sientan más solas, por ejemplo, porque pierden movilidad», afirma Hoogendijk. Esta investigación muestra que esta relación también puede revertirse, con una disminución del contacto social que conduce a la fragilidad.

El deterioro del funcionamiento social puede tener efectos nocivos para la salud; el Cirujano General de EE. UU. afirmó el año pasado que la soledad es tan dañina como fumar 15 cigarrillos al día. «Sabemos que las personas con sentimientos de soledad o con falta de contactos sociales tienen un mayor riesgo de sufrir, entre otras cosas, depresión y diversas enfermedades crónicas. Por ejemplo, la falta de contacto social puede tener un efecto directo sobre el sistema inmunológico, pero también puede tener un efecto indirecto sobre la salud, por ejemplo, a través de un estilo de vida poco saludable. Queremos investigar más sobre este tema en el próximo período», afirma Hoogendijk.

El deterioro del funcionamiento social y físico a menudo ocurre al mismo tiempo. «Las personas mayores que son físicamente vulnerables a menudo también tienen que lidiar con una disminución en el funcionamiento social y mental. Mientras cuidamos a los adultos mayores, debemos prestar atención a todos estos aspectos», dice Hanlon. Y concluye: «La soledad, por ejemplo, no es un problema fácil de resolver. Sin embargo, cada vez hay más conocimientos disponibles sobre posibles intervenciones eficaces, incluidas actividades que ayuden a las personas mayores a aumentar sus conexiones sociales».

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